ANIVERSARIO FALLECIMIENTO ALMIRANTE MERINO

 
1996: Fallece en el Hospital Naval de Viña del Mar, el Almirante José Toribio Merino, marino y político chileno. Ostentó los cargos de Comandante en Jefe de la Armada y miembro de la Junta Militar de Gobierno.
 
Nació el 4 de Noviembre de 1915, en la ciudad de La Serena. Realizó sus estudios en diversos colegios de Inglaterra y Francia, debido a que so padre, oficial de Marina, trabajaba como comisionado de Chile ante la Sociedad de las Naciones. Retornó a Chile en 1930, por lo que fue reinsertado al Colegio de los Sagrados Corazones de Valparaíso (Padres Franceses), donde fue compañero de curso de Augusto Pinochet. Egresó como Guardiamarina de la Escuela Naval en 1936. Ese mismo año hizo el viaje de instrucción a Estados Unidos en el Buque “Maipo” y posteriormente, en la Fragata “Baquedano”.
 
En 1940 hizo el curso de Oficial de Artillería. Se embarcó en el Crucero “Raleigh” de la Armada de Estados Unidos. Desde 1944 a 1945, realizó patrullajes de la Zona del Canal de Panamá hasta Guadalcanal. En 1950, viajó a Estados Unidos a buscar el crucero “O’Higgins”, barco comprado por el Estado chileno.
 
Fue comandante de la Corbeta “Papudo” en los años 1952 a 1954, además de Profesor de Logística y Geopolítica en la Escuela Naval. En 1956 y 1957, fue agregado naval en Londres. En 1959, fue comandante del buque “Angamos”. Entre los años 1960 y 1961, fue profesor de la Academia de Guerra Naval y, en 1962, comandante del “Williams”.
 
A partir de 1963, fue jefe del Estado Mayor de la Escuadra y comodoro de la Operación Unitas 4. En 1964, fue subjefe del Estado Mayor de la Armada. En 1969, fue designado comandante y director de Armamentos. En 1970, fue ascendido a vicealmirante y director general de Servicios de la Armada. A finales de ese año asumió como comandante en jefe de la Escuadra y juez naval, cargo que ocupó hasta marzo de 1972, fecha en que asumió como comandante en jefe de la Primera Zona Naval, con asiento en Valparaíso.
 
En septiembre de 1973, planificó y encabezó las acciones del Pronunciamiento Militar, asumiendo la Comandancia en Jefe de la Armada y formando parte de la Junta Militar de Gobierno. Como miembro de la misma, estuvo a cargo del sector económico, y formando parte del Poder Legislativo. De su autoría se redactaron y decretaron varias leyes vigentes en el país hasta ahora. 
 
En 1974 renegoció, en representación de Chile, varios contratos ante España, como el "Contrato Pegaso". Durante dicho viaje recibió de parte del Generalísimo Francisco Franco, Jefe de Estado de la Madre Patria (al cual sentía profunda admiración) la Orden "Isabel la Católica". Ese mismo año impulsó el estudio del Estatuto para inversionistas extranjeros, que permitió la elaboración del Decreto Ley Nº 600, normativa fundamental en la promoción e incentivo a la inversión extranjera y que ha sido mantenida hasta ahora.
 
Entre 1980 y 1990, Merino presidió la Junta Militar en reemplazo del General Augusto Pinochet, el cual ocupó la Presidencia de la República.
 
En marzo de 1990 se acoge a retiro de la institución naval, luego de permanecer cerca de 55 años de servicio, entregando el mando de la Armada al Vicealmirante Jorge Martínez Busch. Desde ese instante, se dedicó a la pintura, la fotografía, y la redacción de sus memorias, que fueron recopiladas en un libro llamado "Bitácora de un Almirante".
 
Contrajo matrimonio en 1952 con Margarita Riofrío, con la cual tuvo 3 hijas. 
 
Falleció en el Hospital Naval, el 30 de agosto de 1996. Sus restos fueron velados en la Capilla Naval de Las Salinas, con honores navales y de Estado en su calidad de Vicepresidente de la República y Comandante en Jefe de la Armada, decretándose 3 días de duelo nacional en su memoria, y sepultados en el Cementerio Parque del Mar en Concón. A las ceremonias fúnebres participaron personal militar y naval activo y en retiro, autoridades, el Comandante en Jefe del Ejército, Capitán General Augusto Pinochet (del cual fue su compañero de curso en la Secundaria), ex-autoridades del Gobierno Militar, y una inmensa cantidad de público que despidió con pañuelos blancos, flores y banderas chilenas, al paso del cortejo fúnebre, desde la Escuela Naval hasta el camposanto.
 
En su homenaje, se levantó un monumento en el Museo Naval y Marítimo de Valparaíso, y fue bautizado un buque de la Armada, el cual fue dado de baja y vendido a particulares el año 2015.
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